Eritrea: A Call to Action

Av | 23 september 2016
  • Artikeln fortsätter på Facebook
  • Blankspots journalistik görs tillsammans med dig. Om du vill bidra med din kunskap och dina idéer, gå med i Facebookgruppen som finns för reportageserien och följ arbetet bakom kulisserna.
  • Till gruppen om Etiopien

The debate in Sweden has long revolved around whether the ”quiet diplomacy” works in foreign relations, or if Sweden needs to put its foot down. The journalist Martin Schibbye, who recently spent some time in Eritrea, believes that the issue of Dawit Isaak’s freedom is too important to just leave in the hands of politicians. Here he shares some tips on what you can do for Dawit Isaak right now.  

September 23 marks 15 years of Dawit Isaak’s imprisonment and the discussion about the best strategy to gain his freedom has raged ever since his arrest. (Eritrean-born Isaak became a Swedish citizen in 1992, but returned to his native country, where he started a newspaper in the late 1990s.) I was in Eritrea recently, lucky enough to be awarded the rarity of a journalism visa in order to write three longform stories. I was there to record Eritrea’s journey from the euphoria after independence in 1991, until reality ripped the pen out of Dawit’s hands and many other journalists like him in 2001.

On location in Asmara, Eritrea’s capital, I noticed a greater openness toward journalists than in the past and received answers to the questions I asked. Just a few years ago, questions about Dawit Isaak were rejected with aggression. Now, I was greeted by the message that he is alive and that he is treated well, and that the solution is now a question for Eritrean internal affairs.  

After interviewing ministers and soldiers, who spent thirty years fighting in the trenches, it became clear that there is no ”press” in the world that can make Eritrea kneel and start “obeying” Sweden. Not even a military intervention would get such a result. The Eritrean powers-that-bewould probably head up into the mountains again, dig their heels in and wait out the development for another 30 years.

Using threats and sanctions is doomed to fail because it’s based on ignorance of the current Eritrean leadership and the nation’s history. 

Another striking sensation during my reportage trip there was how little contact there is between Eritrea and Sweden, considering the many refugees that have made Sweden their home over the past 20-30 years. There are no traces of aid projects, youth exchanges, or investments.

Looking back in history, there were strong ties to latch onto, from the Swedish missionaries’ work back in the 20th Century to solidarity campaigns during the long independence war. 

It is about time for all compatriots of Dawit Isaak to start questioning ourselves what we as Swedish citizens can do to break the isolation of Eritrea and open up more channels for interaction.

I believe Sweden’s relationship with Eritrea is too important to be left in the hands of our politicians. It’s time to stop dancing around the issue and demystify the tiny country on the Horn of Africa.

Why not initiate collaborations between schools, hospitals, music festivals, soccer clubs and companies in each country? Are you a perhaps a sports coach of some type? How about reaching out to an Eritrean youth team?

Do you sing in a choir? Are there Eritrean choirs to reach out to, visit and engage in exchanges with? Do you direct or put on children’s plays? Why not contact cultural associations in the country?

It may sound naive to suggest bringing puppets to a country that according to the UN Human Rights Committee is so bad it forces a generation of young people to flee, with parents putting their children in rickety boats to send them across the Mediterranean. But, I think we are capable of doing two things at once.

And to have Dawit Isaaac pardoned, I think we need to add communication on different levels and in various ways. From human being to human being. From association to association.


Without giving as little as an inch on the demand for his freedom, or holding a human being imprisoned without a trial for 15 years. 

This is also where Swedish foreign aid policy can play a major role in order to kick-start this type of process, by funding travel and allowing aid initiatives in education, culture, energy and healthcare.

It is high time that Sweden, Sida and the Foreign Ministry initiate a bilateral assistance directed for the civilian population in Eritrea.

At a time when all the tools in the box have been tested, and the sanctions have settled like a wet blanket over all the harsh words, the one thing that remains is to appeal to humanity.

In the tradition of pardon, a release of Dawit Isaak on the grounds of humanity, I think it would be a great step toward a real respect for Eritrea as a nation.

It is impossible not to compare his with my own case.

I am a free man today, and can write this because from the first moment of my capture and imprisonment, Sweden prioritized relations with Ethiopia, where I was detained. Swedish authorities immediately came to the conclusion that conversation and dialogue with the Ethiopian dictatorship would provide the best chance for a desired result; the release of two Swedish citizens.

Focus was on getting two Swedish citizens out of prison—not fighting or humiliating Ethiopia.

This past year, there’s a sense of hope that something is about to happen in Eritrea.

And that’s why it is so important that all of us, right now, this fall, do all that we can, using our various capabilities.

See you in Asmara.


Read Martin Schibbye and Johan Perssons story from Eritrea: 

Part 1: Eritrea – One country – two realities
Part 2: Voices from the other side
Part 3: The Dictatorship that came in from the cold

Av | 23 september 2016

Utan dig – inga reportage

Genom att bli medlem ser du till att vi kan fortsätta göra oberoende kvalitetsjournalistik som är fri för alla att läsa.

Bli medlem! Du kan också stödja oss med ett engångsbelopp. Swisha 123 554 35 41.

Mer från Blankspot

Allt om Etiopien

Valet i Etiopien skjuts upp

Valet i Etiopien skjuts upp och alla schemalagda aktiviteter med koppling till valet ställs in på grund av coronaviruset. Det meddelade landets valmyndighet ikväll.

Italienska turister vill inte lämna Etiopien

Trots att deras visum gått ut vill 35 italienska turister inte återvända till det av coronaviruset hårt drabbade Italien. Fallet väcker stor munterhet i de etiopiska sociala medierna: ”De första Europeiska invandrarna har äntligen kommit” skriver en användare.

Oppositionsledare gripen i Etiopien

Under förra veckan greps flera högt uppsatta medlemmar ur OLF (Oromo Liberation Front) och en av dem är fortsatt försvunnen.

Fler officiella språk införs för att minska motsättningar

Efter en tid av oroligheter har nu den etiopiska regeringen beslutat sig för att ge ytterligare fyra språk officiell status i landet.

Bli medlem!

Genom att bli medlem i Blankspot möjliggör du oberoende kvalitetsjournalistik från världens och Sveriges vita fläckar.

Med och för dig

Vårt nätverk av medlemmar är vår viktigaste tillgång. Utöver att finansiera journalistiken bidrar våra medlemmar även med tips, idéer och expertis.

Som medlem bjuds du in att delta i arbetsprocessen. Du får unik inblick i hur reportagen blir till och ges möjlighet att bidra med dina kunskaper och åsikter.

För 70 kronor i månaden, eller 599 kronor om året, kan du bli en del av vår rörelse för att bevaka de vita fläckarna i Sverige och världen.

Blankspot är fri för alla att läsa, så genom att bli medlem ger du inte bara dig själv oberoende kvalitetsjournalistik, du ger den även till någon annan.

Som medlem blir du inbjuden till Blankspots tematräffar 4-6 gånger om året.

Allt detta får du som medlem


löpande reportageserier från Sverige och världen som presenteras i longreadformat.


nyheter om obevakade ämnen och oväntade händelser.


Tematräffar med inbjudna experter, samtal och intervjuer.


nyhetsbrev med höjdpunkter, inbjudningar och saker att hålla koll på.


poddar med spaningar och intervjuer av Martin Schibbye och Brit Stakston.

med deltagande i Facebookgrupper om de pågående reportagen.

Nätverket skapar reportagen

Journalistik bygger på förtroende. Förtroende skapas med insyn. Därför är det viktigt för oss att bjuda in våra medlemmar till att vara en aktiv del i den redaktionella processen.

På redaktionen

Flera gånger om året har vi tematräffar tillsammans med våra medlemmar. Utöver att bjuda in dig, bjuder vi även in experter på de ämnen som diskuteras.

Om du inte kan komma till redaktionen i Stockholm kan du alltid följa mötena via livesändning.

På nätet

Blankspots reportage växer fram i de facebookgrupper vi skapar inom våra bevakningsområden.

Som medlem kan du delta i grupperna för att bidra med kunskap, tankar och expertis, innan, under och efter det att ett reportage publiceras. Ditt deltagande gör journalistiken bättre.

På riktigt

För att vår demokrati ska fungera behövs oberoende och förtroendeingivande journalistik.

Genom att delta i den redaktionella processen gör våra medlemmar reportagen vassare, samtidigt som de får ökad kunskap om – och bidrar till att stärka förtroendet för – journalistiken.

För medlemmar, fast inte bara!

Om du gillar det vi gör, men inte vill bli medlem, finns det fler sätt att stötta oss.

Få vårt nyhetsbrev

Blankspots nyhetsbrev kommer varje fredag morgon, året runt, och innehåller reportage, nyheter, kalendarium och mer.

Stöd oss direkt

Vill du bidra med pengar så att vi kan göra fler reportage är du varmt välkommen att swisha valfritt belopp till:

123 554 35 41

Sprid ordet!

Vi blir glada när du läser, delar och pratar om det vi gör. Ju fler som upptäcker oss desto bättre blir vi!

Bli företagspartner

Blankspot samarbetar gärna med organisationer som vill bidra till en bättre bevakning av ett ämne.